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La cadena alimenticia

Después de 3000 años, los demonios de Tasmania regresan a Australia continental

Los Golpes en el suelo del Demonio de Tasmania se escuchó en la naturaleza de Australia continental por primera vez en 3.000 años, después de que un grupo de demonios fuera liberado en Barrington Tops, un parque nacional protegido a unas 120 millas (200 kilómetros) al norte de Sydney.

Demonios de Tasmania (Sarcophilus harrisii), el marsupial carnívoro más grande del mundo, ha desaparecido de la mayor parte del continente australiano y, hasta ahora, las únicas poblaciones silvestres que quedaban estaban en la isla de Tasmania. Los demonios del continente probablemente fueron superados por dingos, los perros salvajes que se introdujeron en Australia hace al menos 3.500 años y que ahora se consideran una especie de plaga.

Sin embargo, una década de erradicación de los dingos ha ofrecido a los demonios de Tasmania una segunda oportunidad. Al eliminar los dingos y reintroducir demonios en Barrington Tops, los conservacionistas esperan no solo restablecer las prósperas poblaciones silvestres de los icónicos marsupiales, sino también ayudar a proteger otras especies nativas que están amenazadas por depredadores invasores, según un declaración publicado el 5 de octubre por Global Wildlife Conservation (GWC).

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Aussie Ark, una organización sin fines de lucro de vida silvestre en Australia, ha estado criando y estudiando demonios de Tasmania durante más de una década, con el objetivo de eventualmente reintroducirlos en la naturaleza una vez que las condiciones fueran sostenibles para su supervivencia, según el comunicado. Para el lanzamiento reciente, Aussie Ark se asoció con GWC y WildArk, otra organización sin fines de lucro de conservación de la vida silvestre; liberaron a 11 demonios de Tasmania el 10 de septiembre.

Los demonios de Tasmania son fornidos y de pelo negro, con hocicos romos y extremidades cortas, miden alrededor de 22 a 26 pulgadas (55 a 65 centímetros) de largo y miden alrededor de 12 pulgadas (30 cm) de altura en el hombro, según el Museo australiano. Los demonios en la isla de Tasmania estaban a salvo de los dingos, que nunca se establecieron allí. Pero los demonios de Tasmania enfrentan otra amenaza mortal: una altamente contagiosa y fatal cáncer conocido como enfermedad del tumor facial del diablo (DFTD). Detectado por primera vez en la década de 1990, el cáncer ha acabado con alrededor del 90% de los demonios de Tasmania, dejando solo 25.000 en la naturaleza, según el comunicado de GWC.

Los expertos en conservación de Tasmania trabajan para aislar a los demonios sanos de los enfermos y para generar poblaciones sanas. Pero hay oportunidades limitadas en la isla para reintroducir a los demonios sanos y mantenerlos separados de los demonios infectados, “y todavía es imposible erradicar la enfermedad”, dijo el presidente de GWC, Don Church, a WordsSideKick.com.

Debido a que el cáncer solo se propaga a través del contacto facial directo entre demonios, generalmente cuando se muerden la cara mientras compiten por una presa, una población de demonios libre de cáncer en el continente australiano estaría a salvo de la infección, dijo Church.

Traer a los demonios de Tasmania de regreso al continente australiano también podría ayudar a abordar otra grave amenaza ecológica planteada por los gatos domésticos y zorros; ninguna especie es nativa del continente y ambas fueron introducidas en Australia en el siglo XVIII por los colonizadores europeos. Los dingos alguna vez ayudaron a mantener las poblaciones de gatos y zorros bajo control, pero a medida que los dingos fueron erradicados durante la última década, el número de gatos y zorros se ha disparado y su impacto en la vida silvestre nativa es devastador. Los gatos en Australia matan a más de 2 mil millones de animales salvajes cada año; En solo un día, los millones de gatos de Australia matan a aproximadamente 1,3 millones de aves, 1,8 millones de reptiles y más de 3,1 millones de mamíferos.

Pero la introducción de demonios podría disuadir a estos depredadores invasores o alterar sus hábitos de caza, dijo Church.

“En presencia de demonios, los gatos son menos capaces de cazar de noche, porque los demonios son nocturnos”, explicó. “Así que cambian para cazar durante el día y no son tan efectivos cuando cazan durante el día”.

En cuanto a los zorros, los colonizadores europeos intentaron introducirlos en Tasmania al menos seis veces y fallaron en todos los intentos, posiblemente porque los demonios de Tasmania ya estaban establecidos allí.

“Nunca se hizo un estudio científico de por qué nunca se tomó: el hábitat parecía perfecto para ellos, la presa estaba allí”, dijo Church. Pero una hipótesis es que la presencia del demonio de Tasmania impidió que los zorros se afianzaran.

Aunque los demonios de Tasmania son carnívoros, serían menos perjudiciales para la biodiversidad nativa que los gatos o los zorros porque los demonios son marsupiales. Como tal, tienen una tasa metabólica más baja que los carnívoros placentarios y no necesitan comer con tanta frecuencia, dijo Church. Los demonios también prefieren comer animales que ya están muertos, lo que reduce aún más su impacto en los recursos de un ecosistema, agregó.

“Esa área de Barrington Tops tiene alrededor de 40 especies que sabemos que están en problemas”, dijo Church. “Nuestra esperanza es que la presencia de los demonios sea una solución ecológica, una contribución para abordar el principal factor de extinción en el continente australiano, que es la presencia de gatos salvajes y zorros. Esperamos a largo plazo que la presencia del El diablo en el paisaje ayudará a mantener a raya el número de esas especies introducidas, y será una solución natural y autorreplicante al problema “.

Después de unas semanas, los científicos recuperarán algunos de los demonios liberados y les colocarán arneses de transmisores de radio; los animales no pueden usar collares porque “realmente no tienen cuello”, dijo Church. Las encuestas y las cámaras trampa proporcionarán datos adicionales sobre cómo los demonios se están adaptando a su nuevo hogar. Pero la prueba real de su éxito llegará alrededor de junio de 2021, si se ven nuevos demonios asomándose de las bolsas de sus madres, dijo Church a WordsSideKick.com.

“Ese será un gran indicador de que la población puede sobrevivir por sí misma”, dijo.

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