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La cadena alimenticia

El enorme iceberg antártico que se convirtió en una estrella de Internet finalmente se derrite

Un enorme iceberg antártico cuyos viajes fueron probablemente los mejor documentados de la historia ahora se ha desvanecido en el océano Atlántico.

A68 rompió la capa de hielo Larsen C en la Península Antártica en 2017 como uno de los icebergs más grandes de la historia. En ese momento, medía 2.240 millas cuadradas (5.800 kilómetros cuadrados), aproximadamente el tamaño del estado de Delaware.

En el tiempo transcurrido desde entonces, el témpano ha sido golpeado por el Atlántico Sur, curvándose hacia la Isla Georgia del Sur. Allí, las cálidas temperaturas y las olas lo rompieron en grandes trozos. Desde entonces, esos trozos se han fragmentado en pedazos demasiado pequeños para rastrearlos. El Centro Nacional de Hielo de EE. UU. Rastrea los icebergs que tienen al menos 10 millas náuticas (18,5 kilómetros) de longitud o que tienen un área de al menos 20 millas náuticas cuadradas (68,5 kilómetros cuadrados). La pieza más grande de Larsen C ya no califica a partir del 16 de abril, según la base de datos del Centro: medía solo 3 millas náuticas por 2 millas náuticas (5,5 km por 3,7 km).

El A68 fue estudiado y vigilado quizás más que cualquier iceberg hasta ahora. Gracias a las amplias imágenes de satélite, era obvio cuando el enorme iceberg primero comenzó a agrietarse bajo la tensión del movimiento (solo una semana después de que se liberó de la plataforma de hielo). Los científicos de la Tierra pudieron ver las grietas en el hielo y el diferencial de temperatura en el agua que lo rodeaba. Ellos lo vieron quedarse atascado en un monte submarino no lejos de donde parió y luego pirueta hacia aguas más cálidas en una corriente llamada Weddell Gyre.

En noviembre de 2020, parecía que la A68 podría estrellarse contra las aguas poco profundas cerca de la isla Georgia del Sur, bloqueando potencialmente el acceso al océano para los pingüinos que se posan allí. Pero A68 se abrió de par en par y, en cambio, gradualmente se volvió blando y se fracturó a medida que las olas lo estresaron y el agua tibia se filtró y ensanchó pequeñas grietas según la BBC.

“Vimos cada pequeño giro y giro”, dijo a la BBC Laura Gerrish, especialista en cartografía del British Antarctic Survey. “Pudimos seguir su progreso con imágenes de satélite diarias, a un nivel de detalle que realmente no habíamos podido hacer antes”.

Los investigadores también han estado trabajando para comprender cómo un gran evento de parto como el que dio a luz a A68 afecta a los ecosistemas que lo rodean, aunque el duro clima de la Antártida ha dificultado el trabajo. En 2018, una expedición del British Antarctic Survey se dirigió al sitio de parto para recolectar muestras del fondo marino, pero se vio obstaculizada por el hielo marino pesado. Una segunda misión en 2019 fue igualmente frustrado. Una misión a la isla Georgia del Sur en febrero finalmente tuvo éxito. Investigadores desplegados dos robots marinos cerca de la isla para conocer cómo la afluencia de agua dulce y fría de los fragmentos de fusión de A68 afectó al ecosistema local. Uno de los robots se perdió, según la BBC, pero el otro se recuperará en mayo y se analizarán sus datos.

Publicado originalmente en Live Science.