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La cadena alimenticia

El ‘glaciar Doomsday’ de la Antártida está cerca de su punto de inflexión, revela un submarino no tripulado

Un submarino robótico ha regresado del oscuro vientre de uno de Antártida glaciares más grandes con noticias escalofriantes: podría estar derritiéndose más rápido de lo que pensábamos anteriormente.

El glaciar Thwaites, una gigantesca plataforma de hielo en la Antártida occidental, ha estado en los radares de los científicos del clima durante dos décadas. Pero no sabían qué tan rápido se estaba derritiendo el glaciar y qué tan cerca estaba de colapsar por completo, hasta que los investigadores enviaron un submarino no tripulado debajo de la plataforma de hielo.

Las primeras mediciones realizadas en las oscuras aguas bajo el trozo de hielo de 74.000 millas cuadradas (192.000 kilómetros cuadrados) revelaron una información inquietante: una corriente de agua caliente previamente subestimada fluye desde el este, reduciéndose en varios puntos vitales. “que anclan la plataforma a la tierra.

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“Nuestras observaciones muestran que el agua caliente incide desde todos los lados en los puntos críticos para la estabilidad de la plataforma de hielo, un escenario que puede conducir al desprendimiento y la retirada”, escribieron los autores del estudio en el artículo, que se publicó el 9 de abril en la revista. Avances científicos. En otras palabras, toda la plataforma de hielo podría desprenderse y luego fluir hacia el océano.

Como uno de los glaciares de la Antártida que se derrite más rápido, el glaciar Thwaites, alegremente apodado el “Glaciar del Juicio Final”, ha perdido aproximadamente 595 mil millones de toneladas (540 mil millones de toneladas métricas) de hielo desde la década de 1980, lo que contribuye a un aumento del 4% en los niveles globales del mar cada año. . El glaciar actúa como un corcho en una botella de vino, impidiendo que el resto del hielo de la región fluya hacia el mar, por lo que el colapso del glaciar Thwaites podría llevarse consigo el resto de la capa de hielo de la Antártida occidental, provocando una caída de 10 pies (10 pies). 3 metros) aumento del nivel global del mar.

“La preocupación es que esta agua esté entrando en contacto directo con la parte inferior de la plataforma de hielo en el punto donde la lengua de hielo y el fondo marino poco profundo se encuentran”, dijo el coautor del estudio Alastair Graham, profesor asociado de oceanografía geológica en la Universidad del Sur de Florida. , le dijo a Gizmodo.

Es una terrible noticia para el glaciar.

“Esta es la última fortaleza de Thwaites y una vez que se desprende del lecho marino en su frente, no hay nada más a lo que agarrarse la plataforma de hielo. Es probable que el agua tibia también se mezcle dentro y alrededor de la línea de conexión a tierra, en las profundidades del cavidad, y eso significa que el glaciar también está siendo atacado a sus pies donde descansa sobre roca sólida “, dijo Graham a Gizmodo.

Ubicada a más de 1.600 kilómetros (1.000 millas) de la base de investigación más cercana, Thwaites es remota incluso para los estándares antárticos. Los científicos han probado previamente las temperaturas alrededor de sus bordes, e incluso dejó caer un robot con forma de torpedo a través de un agujero de 700 m de profundidad en el hielo, pero este estudio marca la primera vez que un submarino ingresa a la cavidad debajo de la plataforma. La nave, llamada Ran en honor a la diosa nórdica del mar, midió la fuerza, la temperatura, el contenido de oxígeno y la salinidad de las corrientes oceánicas que fluyen debajo del glaciar.

El submarino no tripulado se zambulló debajo del glaciar Thwaites de la Antártida. (Crédito de la imagen: Filip Stedt)

El sonar en el barco también permitió el mapeo oceánico de alta resolución del piso de la cavidad, lo que ayudó a los científicos a visualizar los caminos que las corrientes toman hacia adentro y hacia afuera. Detectaron tres entradas principales de agua. Uno, un flujo de aguas profundas desde el este, se asumió una vez que estaba bloqueado por una cresta submarina, pero los datos de Ran muestran que la corriente se está abriendo camino hacia la bahía. Esto significa que las corrientes fluyen hacia el glaciar desde ambos lados, posiblemente erosionándolo en su principal punto de anclaje, ubicado al norte.

No está claro cuánto se está derritiendo, pero los investigadores predicen que solo una de las corrientes por sí sola es capaz de reducir el hielo a un ritmo de más de 85 gigatoneladas por año.

Los hallazgos no son las únicas noticias preocupantes que provienen de la Antártida occidental. La exposición a aguas más cálidas también podría empujar al vecino glaciar Pine Island de Thwaites más allá de un punto de inflexión, mostraron los investigadores en un estudio publicado el 25 de marzo en el Journal. La criosfera. Los glaciares Thwaites y Pine Island son actualmente responsables del 10% del aumento en curso en los niveles globales del mar, según el estudio de Cryosphere.

“La buena noticia es que ahora, por primera vez, estamos recopilando datos necesarios para modelar la dinámica del glaciar Thwaites”, dijo la autora principal del estudio, Anna Wåhlin, profesora de oceanografía en la Universidad de Gotemburgo en Suecia. dijo en un comunicado. “Estos datos nos ayudarán a calcular mejor el derretimiento del hielo en el futuro. Con la ayuda de la nueva tecnología, podemos mejorar los modelos y reducir la gran incertidumbre que ahora prevalece en torno a las variaciones globales del nivel del mar”.

Publicado originalmente en Live Science.