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La cadena alimenticia

Estas anguilas pueden tragar presas en tierra, gracias a las mandíbulas extensibles en sus gargantas.

Estas anguilas pueden tragar presas en tierra, gracias a las mandíbulas extensibles en sus gargantas.

Las morenas tienen un segundo par de mandíbulas ocultas que son materia de pesadillas. Estas mandíbulas adicionales pueden moverse hacia adelante en un instante para sujetar a la presa y arrastrar al animal hacia el esófago de la anguila.

Esas aterradoras mandíbulas de tirachinas ayudan a un tipo de morena a hacer algo que es imposible para la mayoría de los peces: tragarse a sus presas mientras están en tierra, según un nuevo estudio. Es una vista desconcertante, con un video de los investigadores que muestra a la presa siendo tirada por la garganta de la anguila mientras la boca de la morena se abre.

Por lo general, los peces necesitan agua en movimiento para llevar la comida de la boca a la barriga. Pero las morenas de copo de nieveEquidna nebulosa) pueden tender una emboscada a los cangrejos en la tierra saliendo del mar para atrapar a sus presas durante la marea baja, y los investigadores encontraron recientemente que el retroceso de las mandíbulas secundarias de las anguilas era lo suficientemente fuerte como para ayudar a las morenas a tragar su comida sin tener que retirarse al océano.

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Todos los peces óseos, aquellos con esqueletos hechos principalmente de hueso, en lugar de cartílago, tienen mandíbulas faríngeas además de sus mandíbulas principales. Las mandíbulas faríngeas se encuentran detrás de la faringe o garganta. Son más pequeños que las mandíbulas de la boca de los peces y se utilizan para agarrar y perforar o triturar alimentos, según el Museo Nacional Smithsonian de Historia Natural.

Pero a diferencia de las mandíbulas faríngeas de la mayoría de los peces, las de las morenas “son muy móviles” y pueden pasar de la garganta a la boca de las morenas, dijo Rita Mehta, profesora asociada del Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad de California. Santa Cruz (UCSC).

En 2007, Mehta describió cómo las morenas se aprovecharon de este movimiento extremo mientras se alimentaban en el agua, con sus mandíbulas faríngeas actuando como “estas maravillosas pinzas que agarran a sus presas”. ella le dijo previamente a Live Science. En el nuevo estudio, publicado el 7 de junio en la Revista de biología experimental, Mehta y el coautor Kyle Donohoe, asistente de investigación en el Laboratorio de Cognición Pinnípeda y Sistemas Sensoriales de UCSC, filmaron anguilas mientras masticaban comidas mientras estaban fuera del agua, dijo Mehta a WordsSideKick.com en un correo electrónico.

“Basándonos en lo que sabíamos sobre la mecánica de las mandíbulas faríngeas, tenía sentido que si las morenas pudieran capturar presas en el intermareal o en tierra, también podrían tragarse sus presas en la tierra sin depender del agua”, dijo Mehta.

Los músculos largos tiran de las mandíbulas faríngeas de las morenas hacia adelante para agarrar a la presa y luego la deslizan por sus gargantas. (Crédito de la imagen: Zina Deretsky, National Science Foundation (según Rita Mehta, UC Davis))

Entrenar a las morenas copos de nieve para que se alimenten del agua en experimentos de laboratorio, y luego registrar los resultados, tomó seis años, según el estudio. Los científicos instalaron anguilas en acuarios equipados con plataformas y rampas que estaban por encima del agua. Luego entrenaron a las anguilas, llamadas Benjen, Marsh, Qani, Jetsom, Frosty, Flatsom y LB, para que treparan por las rampas en busca de trozos de calamar. Con el tiempo, la comida se movió más arriba en la rampa, hasta que finalmente las anguilas salieron del agua de forma independiente y ondularon por las rampas para encontrar comida.

“Para la mayoría de las pruebas terrestres, las morenas copos de nieve ondularon el tercio superior de su cuerpo desde el agua para capturar presas en la rampa”, informaron los investigadores. Analizaron 67 videos de comidas de anguilas en el agua y en la rampa, y encontraron que los peces usaban sus mandíbulas faríngeas de la misma manera y a la misma velocidad mientras estaban en el agua o en tierra.

Las morenas no son el típico “pez fuera del agua”. Pueden funcionar durante la privación temporal de oxígeno y los estudios de un pariente de la morena copo de nieve, la morena mediterránea (Muraena helena), mostró que los lípidos y la mucosidad en la piel de las morenas podrían proteger a las anguilas contra la sequedad cuando están expuestas al aire, escribieron los autores del estudio.

Los experimentos ofrecieron ejemplos nunca antes vistos del comportamiento de las anguilas morenas, insinuando cómo las morenas podrían combinar rasgos anfibios con una mandíbula de tirachinas para convertirlos en cazadores versátiles y formidables en ambientes húmedos o secos. Estas adaptaciones podrían permitir que las morenas encuentren nuevos tipos de alimentos si desaparece su suministro regular y pueden ayudar a los peces a evitar la competencia en sus ecosistemas oceánicos al permitirles alimentarse en un hábitat diferente, dijo Mehta.

Los hallazgos fueron publicados el 7 de junio en la Revista de biología experimental.

Publicado originalmente en Live Science.