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La cadena alimenticia

Este trilobite estaba equipado con un ‘hiper-ojo’ nunca antes visto en el reino animal

Este trilobite estaba equipado con un 'hiper-ojo' nunca antes visto en el reino animal

Un trilobite facopide con ojos hipercompuestos. (Crédito de la imagen: Brigette Schoenemann)

El humilde trilobite, una criatura con cabeza de casco que nadó los mares hace cientos de millones de años, escondía un secreto extraordinario: un “hiper-ojo” nunca antes visto en el reino animal.

Al estudiar detenidamente las imágenes de rayos X, los investigadores encontraron que ciertas especies de trilobites (artrópodos extintos relacionados lejanamente con los cangrejos herradura) tenían “ojos hipercompuestos”, con cientos de lentes, su propia red neuronal para procesar y enviar señales y múltiples nervios ópticos. , según una nueva investigación publicada el 30 de septiembre en la revista Informes científicos.

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Los artrópodos actuales, como las libélulas y los camarones mantis, también son conocidos por sus poderosos ojos compuestos, que se componen de una miríada de facetas oculares llamadas omatidios, cada una equipada con su propio lente, como una bola de discoteca.

Pero, según los nuevos hallazgos, los trilobites de la familia Los facops tenían ojos compuestos que eran mucho más grandes y complejos que sus parientes artrópodos de hoy en día. Cada uno de sus ojos (tenían uno a la izquierda y otro a la derecha) sostenían cientos de lentes. Con casi un milímetro de diámetro, estas lentes primarias eran miles de veces más grandes que las de un artrópodo típico. Ubicado debajo de ellos como bombillas en los faros de un automóvil, había seis (o más) subestructuras facetadas similares a un ojo compuesto típico. “Así que cada uno de los ojos grandes de Phacopid es un ojo hipercompuesto con hasta 200 ojos compuestos cada uno”, dijo a WordsSideKick.com la autora principal del estudio, Brigitte Schoenemann, paleontóloga de la Universidad de Colonia en Alemania, a WordsSideKick.com en un correo electrónico.

Los trilobites son criaturas que vivieron desde el período Cámbrico temprano (hace 521 millones de años) hasta el final del Pérmico (hace 252 millones de años) en los fondos oceánicos. Algunos pueden haber sido depredadores que cazaban gusanos acuáticos, aunque la mayoría eran carroñeros o comedores de plancton. Los restos se encuentran comúnmente en roca caliza del período Cámbrico. Pero a pesar de su ubicuidad en el registro fósil, los científicos todavía tienen preguntas sobre su fisiología e historia evolutiva.

Una vista de primer plano de un ojo hipercompuesto en un trilobite. (Crédito de la imagen: Brigette Schoenemann)

Para responder a algunas de esas preguntas, los investigadores utilizaron técnicas de mejora de fotografías para examinar docenas de fotografías de archivo, y las cotejaron con hallazgos recientes. En el proceso, también resolvieron un debate científico de larga data: confirmaron que una serie misteriosa de “fibras” vistas en imágenes de rayos X de hace más de 40 años eran en realidad nervios ópticos agrupados conectados a los ojos de los trilobites.

“Siempre es difícil inferir la función en organismos antiguos extintos”, dijo Nigel Hughes, experto en trilobites de la Universidad de California en Riverside, que no participó en el estudio. De hecho, señaló Hughes, incluso algunas características extrañas en las criaturas vivientes eluden la explicación; por ejemplo, todavía hay cierto debate sobre la función de los dientes largos y en forma de cuerno de los narvales, según el estudio. Institución Smithsonian.

Sin embargo, los ojos son un poco más fáciles de analizar que los dientes o los cuernos, dijo Hughes, porque los sistemas ópticos solo tienen una función: la vista. “Sabemos que es un ojo de la estructura”, dijo, y por lo tanto tiene sentido que los filamentos adheridos sean nervios. “Creo que eso se argumenta de manera bastante convincente en el periódico”. Por qué un trilobite podría necesitar tanto poder visual sigue siendo un misterio.

Las propias fotos de rayos X fueron tomadas por Wilhelm Stürmer, un radiólogo profesional y paleontólogo aficionado de Siemens. En la década de 1970, Stürmer montó una sonda de rayos X dentro de su autobús VW y creó un método novedoso para estudiar fósiles: la paleontología de rayos X, que le permitió mirar a través de la roca sólida en el lugar y tomar algunas de las fotos fósiles más sofisticadas de su día.

Al examinar Hunsrück Slate, una cantera de fósiles a poca distancia de su casa en Munich, Alemania, Stürmer descubrió un mundo de criaturas petrificadas incrustadas en la roca. Sorprendentemente, estos especímenes, incluidos los trilobites facópidos, estaban tan bien conservados que incluso sus delicados tejidos blandos eran visibles. Stürmer y su colaborador Jan Bergström notaron que los trilobites parecían tener “fibras” fosilizadas conectadas a sus ojos compuestos, que describieron en la edición de junio de 1973 de la revista. Revista paleontológica.

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Pero cuando Stürmer presentó estos hallazgos a otros paleontólogos, “sus colegas en el mundo científico se rieron de él”, dijo Schoenemann. La sabiduría predominante en ese momento era que los tejidos blandos, como los nervios, simplemente no se fosilizaban. Stürmer debe haber confundido los filamentos branquiales con el tejido del nervio óptico, argumentaron sus críticos, según Schoenemann. El radiólogo, sin embargo, se mantuvo firme en sus convicciones.

“Stürmer creyó en su teoría hasta que murió, lleno de amargura en 1986”, dijo Schoenemann. Después de casi medio siglo, Schoenemann y su equipo sienten que finalmente han reivindicado su trabajo.

Lamentablemente, al igual que Wilhelm Stürmer, los trilobites facopidos ya no están con nosotros: se extinguieron hace unos 358 millones de años al final del Período devónico, junto con alrededor del 75% de toda la vida en la Tierra, dijo Schoenemann. “Pero seguramente no por sus ojos sofisticados y altamente adaptados”.

Publicado originalmente en Live Science.