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La cadena alimenticia

Estrellas de mar bebé hambrientas se comen unas a otras en caso inesperado de canibalismo submarino

Estrellas de mar bebé hambrientas se comen unas a otras en caso inesperado de canibalismo submarino

Las estrellas de mar bebés pueden parecer inocentes y adorables, pero son pequeños caníbales diminutos y se comen a sus propios hermanos para su propia supervivencia, según un nuevo estudio.

Dos investigadores descubrieron este comportamiento entre las estrellas de mar bebé de Forbes (Asterias forbesi) por accidente. Originalmente intentaban comprender cómo reaccionaban las estrellas de mar bebés cuando se les presentaba a los feroces depredadores de cangrejos en el laboratorio.

“Pero todos empezaron a comerse unos a otros incluso antes de que presentáramos los cangrejos. Así que tuvimos que desechar ese experimento”, dijo Jon Allen, profesor asociado del Departamento de Biología de William & Mary. dijo en un comunicado. Entonces Allen y su equipo cambiaron de marcha para observar este fenómeno previamente desconocido entre las estrellas de mar bebé.

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Las estrellas de mar de Forbes, que se encuentran comúnmente en la costa este de los EE. UU., Pueden alcanzar entre 4,7 y 9,4 pulgadas (11,9 y 24 centímetros) de longitud cuando son adultos. según National Geographic. Las estrellas de mar juveniles son básicamente versiones del tamaño de una cabeza de alfiler de sus padres, dijo Allen. Estas estrellas de mar se someten a un proceso llamado metamorfosis en el que se transforman de una forma inmadura a una forma adulta al igual que las orugas se transforman en mariposas.

Estas estrellas de mar, en su forma larvaria inmadura, parecen “pequeñas naves espaciales extrañas” que vuelan por el agua, dijo Karina Brocco French, estudiante de doctorado en la Universidad de California, Irvine (que era una estudiante de pregrado que trabajaba en el laboratorio de Allen durante esta investigación ). Permanecen en esta extraña etapa de una pequeña nave espacial durante aproximadamente un mes antes de que se metamorfoseen en estrellas de mar juveniles y se asienten en el lecho marino, dijo Brocco French en el comunicado.

Los científicos ya sabían que los juveniles en el lecho marino se comerían las formas larvarias mucho más pequeñas que se hunden hasta el fondo, pero no se dieron cuenta de que los juveniles se comerían entre sí. Aún así, a pesar de que los juveniles son aproximadamente del mismo tamaño entre sí, los un poco más grandes siempre terminaban comiéndose a los más pequeños, según el comunicado.

French y Allen descubrieron que las estrellas de mar bebés se involucraban en este comportamiento caníbal tan pronto como cuatro días después de la metamorfosis. Lo hicieron usando uno de sus múltiples estómagos, conocido como su “estómago cardíaco”, que empujan hacia afuera para engullir y descomponer su comida.

El canibalismo entre hermanos podría dar a las estrellas individuales una ventaja adaptativa, especialmente porque las estrellas de mar hembras adultas producen de 5 a 10 millones de huevos al año, dijo Allen.

Si bien tal comportamiento era desconocido en esta especie, el canibalismo no es infrecuente en el reino animal, con más de 1.300 especies (incluidos los humanos) documentadas para exhibirlo, según el comunicado. Y los investigadores creen que es probable que el canibalismo esté aún más extendido entre los animales pequeños, incluidos los juveniles.

Los hallazgos fueron publicados el 26 de marzo en la revista Ecología.

Publicado originalmente en Live Science.