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La cadena alimenticia

Funcionarios de Florida compiten por drenar una enorme reserva de aguas residuales antes de un posible colapso

A fines de la semana pasada, una brecha significativa en la pared de un depósito de aguas residuales en Piney Point, Florida, amenazó con derramar cientos de millones de galones de agua contaminada en las comunidades cercanas.

El agua contiene altos niveles de fósforo y nitrógeno, lo que puede afectar la calidad del agua, y si el reservorio colapsara por completo, la inundación resultante se propagaría a través de hogares y negocios locales y podría potencialmente contaminarse con materiales de desecho radioactivos almacenados en el sitio del reservorio. el Bradenton Herald informó.

Para prevenir este desastre potencial, los funcionarios comenzaron a bombear aguas residuales fuera del embalse y en Port Manatee, un puerto que desemboca en Tampa Bay, el Tampa Bay Times informó. El bombeo comenzó el 30 de marzo y, para el 4 de abril, cada día se vertía en la bahía un promedio de 35 millones de galones (132 millones de litros) de agua. El agua que se vierte no es radiactiva.

El plan es drenar completamente el depósito en la bahía y en “grandes contenedores de almacenamiento”, dijo el 4 de abril el administrador interino del condado de Manatee, Scott Hopes, según el Tampa Bay Times.

“Todavía no estamos fuera del área crítica”, dijo Hopes. Si el depósito colapsara, “todos los modelos muestran que tardaría menos de una hora en drenar, hasta una altura de 20 pies. [6 meters] pared de agua “, dijo.

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¿Qué hay en el agua?

Los funcionarios informaron originalmente una fuga en uno de los estanques en el embalse de Piney Point el 26 de marzo, cuando encontraron agua fluyendo del estanque a una velocidad de 2 millones a 3 millones de galones (8 millones a 11 millones de litros) por día. según The New York Times. El estanque de 79 acres (32 hectáreas) contiene principalmente agua salada que fue dragada de Port Manatee, así como agua de lluvia, escorrentía de aguas pluviales y “agua de proceso” de la ahora extinta planta de fosfato Piney Point, informó el Bradenton Herald.

La planta de fosfato se inauguró originalmente en 1966 para fabricar fertilizantes y funcionó durante 35 años, según el Herald. La fabricación de fertilizantes también produjo un producto de desecho llamado yeso fosforado, que contiene materiales radiactivos, incluidos uranio y radio.

El estanque de aguas residuales con fugas se encuentra encima de una “pila” de este yeso fosforado, y aunque el agua en sí no es radiactiva, una ruptura repentina de la pared del depósito podría derribar la pila que se encuentra debajo y enviar material radiactivo a las comunidades cercanas y vías fluviales.

El estanque con fugas también se encuentra cerca de dos depósitos de aguas residuales adicionales, según el Tampa Bay Times; Si el estanque con fugas colapsara, a algunos expertos les preocupa que el agua liberada se lave estos estanques cercanos y libere cientos de millones de galones adicionales de agua contaminada.

Las aguas residuales del estanque con fugas “cumplen con los estándares de calidad del agua para aguas marinas, con la excepción de pH, total fósforo, total nitrógeno y nitrógeno amoniacal total “, anunció el Departamento de Protección Ambiental de Florida, según The New York Times.” Es ligeramente ácido, pero no a un nivel que se espera que sea una preocupación, ni se espera que sea tóxico “.

El 26 de marzo, el estanque con fugas contenía 480 millones de galones (1.800 millones de litros) de agua, informó The New York Times; para el 3 de abril, solo quedaban 390 millones de galones (1.500 millones de litros). Los ingenieros intentaron tapar la fuga el 2 y 3 de abril, pero no lo consiguieron.

Tras un examen más detenido, los ingenieros notaron que “una parte del muro de contención en el sitio de la fuga se movió lateralmente, lo que significa que el colapso de la estructura podría ocurrir en cualquier momento, por lo que el personal y el personal fueron evacuados del sitio”, Jacob Saur, director del condado. de seguridad pública, dijo al Tampa Bay Times.

El 3 de abril, el gobernador de Florida, Ron DeSantis declarado estado de emergencia, que estableció una zona de evacuación obligatoria alrededor del embalse. Más de 300 casas, así como tierras de cultivo, pastos y una planta de gas natural que suministra energía a millones de residentes del condado de Manatee, se encuentran dentro de la zona de evacuación, según el Tampa Bay Times. La cárcel del condado de Manatee también se encuentra en la zona de inundación, pero no todo el personal y los presos están siendo evacuados; algunos están siendo trasladados a pisos más altos de la cárcel.

“Mirando el volumen de agua que se ha eliminado y la estabilidad actual de la brecha actual, creo que el equipo está mucho más cómodo de lo que estábamos ayer”, dijo Hopes el domingo (4 de abril), según el Bradenton Herald. “Con la incorporación de las bombas … creo que estaremos en una posición aún mejor”. Al 4 de abril, quedaban menos de 300 millones de galones (1,1 mil millones de litros) de agua en el estanque con fugas, informó el Tampa Bay Times.

Aunque no se espera que las aguas residuales del estanque con fugas sean tóxicas, la infusión repentina de fósforo y nitrógeno en la bahía de Tampa podría causar estragos en las plantas y la vida silvestre locales.

Por ejemplo, los contaminantes de fertilizantes para césped, fosas sépticas y desechos agrícolas han alimentado brote de algas en Indian River Lagoon, un estuario en la costa atlántica de Florida, cubriendo la superficie del agua con lodo que evita que la luz llegue a los pastos marinos debajo, National Geographic informó. Cuando esos pastos marinos murieron, causó un efecto dominó en todo el ecosistema y dejó manatíes con muy poca comida para sobrevivir.

A raíz del desastre de Piney Point, “la proliferación de algas seguida de la muerte de peces es lo más probable”, Matthew Pasek, profesor de geociencias en la Universidad del Sur de Florida, le dijo a Axios. “También afectará la cadena alimentaria más adelante. Es poco probable que cause daño humano, pero habrá una bahía bastante apestosa por un tiempo”.

El embalse de Piney Point se ha filtrado varias veces en el pasado, según el Bradenton Herald. En 2003, se vertieron alrededor de 250 millones de galones (950 millones de litros) de aguas residuales en el Golfo de México para evitar un desbordamiento en el embalse, y en 2011, una brecha en un estanque envió una oleada de aguas residuales a Bishop Harbor.

Publicado originalmente en Live Science.