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La cadena alimenticia

La extraña cola de un pajarito de la era de los dinosaurios fue literalmente un lastre

La extraña cola de un pajarito de la era de los dinosaurios fue literalmente un lastre

El fósil original del pájaro antiguo. Yuanchuavis, que se encontró en Jehol Biota en el noreste de China. (Crédito de la imagen: Gao Wei)

Las extravagantes plumas de la cola de un pájaro de la era de los dinosaurios pueden haberlo ayudado a ganarse compañeros, pero la grupa esponjosa también fue literalmente un lastre durante el vuelo, según un estudio de hallazgos fósiles bien conservados.

La cola del pájaro es verdaderamente “extraña”, dijeron los investigadores; tenía dos plumas largas que eran más del 150% de la longitud de su cuerpo. En la base de la cola, un abanico rígido de plumas cortas probablemente ayudó al pájaro a volar, dijeron los investigadores.

“Nunca antes habíamos visto esta combinación de diferentes tipos de plumas de la cola en un fósil pájaro “, el co-investigador del estudio Jingmai O’Connor, paleontólogo del Field Museum de Chicago, dijo en un comunicado.

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El fósil de 120 millones de años fue desenterrado en Jehol Biota en el noreste de China, un área bien conocida por sus primeros período cretáceo fósiles, que se conservaron en sedimentos volcánicos. Los investigadores nombraron al pájaro Yuanchuavis kompsosoura, después de la palabra mandarín “yuanchu”, que se refiere a un pájaro mitológico chino, y “avis”, la palabra latina para pájaro. El nombre de la especie significa “cola elegante” en griego.

La combinación única de un abanico de cola corta y dos plumas largas, conocida como pintail, se ve en algunas aves modernas, como los pájaros del sol y los quetzales. Sin embargo, los científicos nunca han encontrado un pájaro fósil o un dinosaurio no aviador con esa combinación, dijo O’Connor.

Una ilustración del pájaro dentado de la era de los dinosaurios Yuanchuavis muestra las plumas de la cola superlargas (y sexys) del pequeño animal. (Crédito de la imagen: Haozhen Zhang)

Y. kompsosoura es miembro de los enantiornithes, un antiguo grupo de aves que se extinguió junto con el dinosaurios Hace 66 millones de años. Otras enantiornithes tenían plumas o abanicos en la cola, pero no ambos, dijo el primer autor del estudio, Min Wang, investigador de la Academia de Ciencias de China. “El abanico de cola es aerodinámicamente funcional, mientras que los penachos centrales alargados se utilizan para la exhibición, que en conjunto reflejan la interacción entre la selección natural y la selección sexual”, dijo Wang en el comunicado.

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El fósil (arriba) y la ilustración (abajo) muestran las impresionantes plumas de la cola de Yuanchuavis, un ave que vivió hace 120 millones de años.

El fósil (arriba) y la ilustración (abajo) muestran las impresionantes plumas de la cola de Yuanchuavis, un ave que vivió hace 120 millones de años. (Crédito de la imagen: Wang et al.)
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Un moderno pájaro malaquita (Nectarinia famosa), que vive en el sur de África.

Un moderno pájaro malaquita (Nectarinia famosa), que vive en el sur de África. (Crédito de la imagen: Jason Weckstein)

En efecto, el tamaño de arrendajo azul dentado Y. kompsosoura habría podido volar bien, pero sus sexys plumas de cola habrían sido un arrastre literal e incluso probablemente atrajeron la atención no deseada de los depredadores.

“Los científicos llaman a un rasgo como una cola grande y elegante una ‘señal honesta’, porque es perjudicial, por lo que si un animal con ella puede sobrevivir con esa discapacidad, es una señal de que realmente está en forma”, dijo O’Connor. “Una ave hembra miraría a un macho con plumas de la cola ridículamente gravosas y pensaría, ‘Diablos, si es capaz de sobrevivir incluso con una cola tan ridícula, debe tener muy buenos genes'”.

Por lo general, las aves con plumas de cola extravagantes no viven en lugares que requieren un vuelo hábil. “Las aves que viven en entornos más duros que necesitan poder volar realmente bien, como las aves marinas en su entorno abierto, tienden a tener colas cortas”, dijo O’Connor. “Las aves con colas elaboradas que son menos especializadas para volar tienden a vivir en ambientes densos y ricos en recursos, como los bosques”.

Es más, Y. kompsosouraLa cola insinúa que los machos probablemente eran padres ausentes. A menudo, es más probable que los depredadores noten aves con plumas llamativas, por lo que generalmente es la ave hembra de color más apagado la que se preocupa por las crías, anotó O’Connor. Además, se necesita mucho trabajo para cuidar las plumas largas, por lo que estos machos probablemente tampoco podrían invertir recursos en la cría de polluelos.

El estudio fue publicado en línea el jueves (16 de septiembre) en la revista Biología actual.

Publicado originalmente en Live Science.