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La cadena alimenticia

Las ballenas azules de la Antártida regresan a Georgia del Sur un siglo después de que casi fueran aniquiladas

Las ballenas azules de la Antártida regresan a Georgia del Sur un siglo después de que casi fueran aniquiladas

Los en peligro crítico ballena azul – el animal más grande que se sabe que haya existido – ha regresado a las aguas cerca de la remota isla de Georgia del Sur, cerca de la Antártida, casi 100 años después de que el mega-mamífero casi se extinguiera por la caza industrial de ballenas.

Los investigadores dicen que un estudio reciente de las aguas alrededor de la isla subantártica, un centro para la caza industrial de ballenas hasta que fue prohibida en la década de 1960, registró docenas de ballenas azules donde solo se había visto una ballena entre 1998 y 2018.

“Hemos tenido indicios en años anteriores de que podría haber más ballenas azules comenzando a regresar a Georgia del Sur”, dijo a WordsSideKick.com la ecóloga de mamíferos marinos Susannah Calderan. “Pero nos sorprendió muy favorablemente cuántos vimos este año”.

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Calderan, investigador de la Asociación Escocesa de Ciencias Marinas (SAMS), es el autor principal de un estudio sobre el resurgimiento de las ballenas azules cerca de Georgia del Sur publicado el jueves (19 de noviembre) en la revista. Investigación de especies en peligro de extinción.

En enero y febrero de este año, estaba a bordo del barco de investigación de Nueva Zelanda Braveheart para una expedición a las aguas alrededor de Georgia del Sur dirigida por la bióloga de ballenas Jen Jackson del British Antarctic Survey, coautor de la nueva investigación.

Los científicos, dijo, se sorprendieron al encontrar numerosas ballenas azules en una región donde alguna vez fueron erradicadas: 38 avistamientos en la superficie durante unas pocas semanas, que comprenden un total de 58 ballenas individuales, junto con muchas detecciones acústicas de “sonoboyas”. equipado para monitorear los cantos de ballenas bajo el agua.

Isla subpolar

Georgia del Sur es la isla más grande de un remoto archipiélago del Atlántico Sur, conocido como Georgia del Sur y las Islas Sandwich del Sur.

La isla está a unas 2500 millas (4000 kilómetros) de la costa de la Antártida, pero está situada dentro de la convergencia antártica, el límite hidrológico entre las frías aguas alrededor Antártida y las aguas cálidas más al norte.

Ahora solo está habitado por personas durante unos meses cada verano, pero Georgia del Sur tuvo un papel destacado en el historia de la exploración antártica.

A principios del siglo XX, se convirtió en un centro para la caza industrial de ballenas, efectivamente el “Zona de impacto” de la caza de ballenas, primero para las ballenas jorobadas y luego para las ballenas azules.

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Según el estudio de Calderan, más de 42.000 ballenas azules fueron asesinadas alrededor de Georgia del Sur entre 1904 y 1971, la mayoría de ellas antes de mediados de la década de 1930. “A principios de la década de 1900, las aguas de Georgia del Sur estaban repletas de ballenas azules; en poco más de 30 años, casi desaparecieron”, escribieron los investigadores.

“Fue sólo una cuestión de suerte que no fueran aniquilados por completo”, dijo Calderan. “Al final de la caza de ballenas, se estimó que las poblaciones de ballenas azules eran el 0,15% de sus niveles anteriores a la caza de ballenas. No podrían haber aguantado mucho más”.

Aunque las poblaciones de ballenas azules han aumentado en otras partes de la Antártida en las últimas décadas, los majestuosos habitantes del océano eran casi invisibles en las aguas alrededor de Georgia del Sur hasta la reciente expedición, dijo.

Resurgimiento de ballenas

La casi extinción de las ballenas azules alrededor de Georgia del Sur a principios del siglo XX puede haber resultado en la pérdida de su “memoria cultural” de la abundancia de krill antártico, pequeños crustáceos nadadores que se encuentran en enormes enjambres en el Océano Austral y que son el único alimento. El conocimiento de las zonas de alimentación de las ballenas puede transmitirse de las ballenas madres a sus crías. “Había un recuerdo cultural, tal vez, de animales que solían venir a Georgia del Sur y que se perdió porque fueron exterminados”, dijo Calderan. “No pudieron transmitir el conocimiento de las zonas de alimentación porque no quedaba ninguno”.

Pero la evidencia de la encuesta reciente sugirió que al menos algunas ballenas azules han redescubierto la abundancia de krill de Georgia del Sur.

“Creo que bien podríamos estar viendo evidencia de la fidelidad del sitio a ciertas áreas de alimentación, lo que sería una explicación de por qué [blue whale] los números comenzaron a recuperarse en la Antártida en general, pero ha tardado más en recuperarse en Georgia del Sur “, dijo Calderan.

El aumento de ballenas azules alrededor de Georgia del Sur se produce después de que la investigación de BAS indicara la población de ballenas jorobadas en la región también ha aumentado: al igual que las ballenas azules, las ballenas jorobadas casi fueron llevadas a la extinción por la caza industrial de ballenas.

“Es una buena señal”, dijo Calderan. “Esta fue un área que fue particularmente afectada por la caza de ballenas, y es realmente alentador que estemos comenzando a ver ballenas allí nuevamente”.

Publicado originalmente en Live Science.