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La cadena alimenticia

Las crías de elefantes retozaban en un antiguo ‘vivero’, muestran huellas fósiles

Las crías de elefantes retozaban en un antiguo 'vivero', muestran huellas fósiles

Más de una docena de elefantes jóvenes, recién nacidos, niños pequeños y adolescentes, jugaban a través del barro en una “guardería” de elefantes de la edad de hielo en el suroeste de España hace más de 100.000 años, según un nuevo análisis de las huellas que dejaron los jóvenes.

Los científicos examinaron 34 conjuntos de huellas pertenecientes a elefantes de colmillos rectos (Palaeoloxodon) – parientes extintos de elefantes modernos – en un yacimiento conocido como Superficie Pisoteada de Matalascañas en Huelva, en la Península Ibérica. Como su nombre lo indica, esta fue una zona de mucho tráfico durante un corto período de tiempo durante la última parte de la Época del pleistoceno (Hace 2,6 millones a unos 11.700 años), cuando diversos animales, incluidos los neandertales, atravesaron la superficie.

La presencia de huellas de neandertales, adultas y juveniles, insinúa que pueden haber visitado el vivero para cazar elefantes vulnerables, atacar a los terneros, apuntar a las hembras en trabajo de parto “o recolectar de manera oportunista mortinatos y hembras muertas desde el nacimiento”, según un nuevo estudio.

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La mayoría de las huellas de elefantes en el sitio pertenecían a jóvenes, que iban acompañados de varias hembras adultas jóvenes. Se pensó que solo dos huellas habían sido hechas por machos adultos, lo que sugiere que el área era un hábitat reproductivo ocupado principalmente por hembras y sus crías. La densa concentración de huellas de elefantes proporciona “evidencia de una instantánea del comportamiento social, especialmente el cuidado de los padres”, informaron los investigadores.

Los elefantes de colmillos rectos “fueron una de las especies de elefantes más impresionantes que jamás haya existido”, dijo el autor principal del estudio, Carlos Neto de Carvalho, geólogo y coordinador científico del Geoparque Global Naturtejo, un territorio protegido en el interior de Portugal que contiene características geológicas reconocidas. por la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (UNESCO).

Estos elefantes medían más de 13 pies (4 metros) de altura en el hombro y pesaban hasta 17 toneladas (15 toneladas métricas). Los biólogos que estudian los elefantes modernos pueden estimar el tamaño, la edad y la masa corporal de un animal en función del tamaño, la forma y la profundidad de las huellas, y Neto de Carvalho y sus colegas aplicaron los mismos métodos a las huellas de la edad de hielo, dijo a WordsSideKick.com en un correo electrónico. .

La mayoría de los elefantes jóvenes que produjeron las huellas más pequeñas del sitio eran “bastante pequeños”, dijo. La altura estimada de sus hombros era de solo 24 pulgadas (60 centímetros) y habrían pesado alrededor de 155 libras (70 kilogramos).

Huella preservada de una cría de elefante en Matalascañas Trampled Surface, en el suroeste de España. Esta y otras huellas pertenecían a elefantes de colmillos rectos, los últimos proboscidianos que deambulaban por la parte más meridional de Europa. (Crédito de la imagen: Neto de Carvalho et al.)

La superficie pisoteada de Matalascañas suele estar cubierta por varios pies de arena de playa, lo que es “maravilloso para los turistas que visitan la costa de Andalucía, pero terrible para los paleontólogos muy curiosos”, dijo Neto de Carvalho. Sin embargo, las marejadas ciclónicas de primavera en 2020 lavaron la arena y dejaron al descubierto una vasta área cubierta con miles de pistas y caminos.

De ellos, cientos eran huellas ovaladas asociadas con elefantes y sus parientes cercanos, que medían de 3,8 a 21,5 pulgadas (9,6 a 54,5 cm) de diámetro. Para el estudio, los científicos describieron pistas que definitivamente podrían vincular a elefantes individuales de colmillos rectos, dijo Neto de Carvalho. Había 15 bebés menores de 2 años; ocho jóvenes entre 2 y 7 años; seis adolescentes de 8 a 15 años; y cinco adultos de 15 años o más.

En los elefantes modernos, los grupos sociales están segregados sexualmente. Por lo general, giran en torno a una familia matriarcal formada por hembras relacionadas que cuidan a sus crías, y los machos abandonan un grupo cuando alcanzan la madurez sexual (alrededor de los 14 o 15 años) y luego regresan a grupos liderados por mujeres para aparearse, escribieron los científicos en el informe. estudio. Matalascañas, que tenía estanques estacionales y vegetación nutritiva, habría sido un lugar perfecto para un vivero de elefantes porque los elefantes jóvenes necesitan beber con frecuencia y no pueden viajar tan lejos como los adultos, por lo que los grupos liderados por hembras generalmente se quedan cerca del agua.

Otros sitios de dunas costeras en Portugal que conservan huellas de elefantes de colmillos rectos también muestran que las manadas eran pequeñas y estaban compuestas por hembras y crías. Todas estas huellas se encontraron en sitios “con edades de más de 100.000 años hasta hace al menos 70.000 años, por lo que manadas matriarcales de elefantes de colmillos rectos han estado visitando las áreas costeras durante miles de años”, dijo Neto de Carvalho.

“En el caso de Matalascañas, existe buena evidencia ecológica para el propósito conductual de tales visitas”, agregó. “Estaban pariendo cerca de pequeños lagos y estanques de agua dulce en un paisaje abierto, donde los depredadores del recién nacido podían ser controlados desde lejos”.

Sin embargo, las huellas de los neandertales, y las herramientas de piedra que también se encontraron en el sitio, sugieren que las familias de elefantes pueden no haber podido evadir a los depredadores humanos hambrientos. La evidencia conservada de otros lugares insinúa que los elefantes y sus parientes, “especialmente los individuos jóvenes”, eran una parte importante de la dieta neandertal, según el estudio. Un vivero costero como Matalascañas, donde abundaban los recién nacidos, los terneros y las hembras vulnerables, podría haber sido un buffet de elefantes estacional para los neandertales, informaron los investigadores.

Los hallazgos aparecen en la edición del 16 de septiembre de la revista Informes científicos.

Publicado originalmente en Live Science.