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La cadena alimenticia

Las ratas con cresta pueden matar con su pelaje venenoso

Crestado africano ratas son bolas de pelusa del tamaño de un conejo con caras entrañables y un ronroneo felino. Pero también son muy venenosos, su pelaje está cargado de una toxina tan poderosa que solo unos pocos miligramos son lo suficientemente letales como para matar a un humano.

Las ratas no producen el veneno por sí mismas. Más bien, lo toman prestado de una planta venenosa masticando la corteza, mezclando la toxina con su saliva y luego preparando el líquido letal en franjas de pelos especializados en sus flancos, muestra un nuevo estudio.

Algunas especies de mamíferos, como musarañas, topos y murciélagos vampiros, poseen una saliva tóxica, mientras que loris lentos – el único primate venenoso – elabora su veneno en casa mezclando saliva con una secreción de sus axilas. Pero la rata con cresta (Lophiomys imhausi) es el único mamífero que obtiene su protección contra el veneno directamente de las plantas.

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Los cuerpos de las ratas con cresta miden entre 9 y 14 pulgadas (225 a 360 milímetros) de largo y habitan en bosques en Etiopía, Kenia, Somalia, Sudán, Tanzania y Uganda, según Web de diversidad animal (ADW), una base de datos de biodiversidad mantenida por el Museo de Zoología de la Universidad de Michigan. Las ratas se describieron por primera vez en 1867 y durante mucho tiempo se sospechó que eran venenosas. Pero eran tan difíciles de atrapar u observar que se sabía poco sobre sus hábitos, o de dónde provenía su veneno, informaron los investigadores el 17 de noviembre en el Diario de Mammalogy.

En 2011, los biólogos propusieron que las ratas extrajeron su veneno masticando la corteza del árbol de la flecha venenosa (Cambios de Acokanthera) y luego aplicó la sustancia tóxica lamiendo pelos especializados que los roedores muestran cuando se ven amenazados. Esta corteza de árbol contiene cardenólidos, compuestos que también se encuentran en la dedalera (Digitalis purpurea) y que son altamente tóxicos para la mayoría de los mamíferos. Se utilizan dosis muy pequeñas de cardenólidos en corazón medicamentos como la digital para corregir la arritmia, pero cantidades mayores pueden causar vómitos, convulsiones, dificultad para respirar y paro cardíaco. El contacto oral con los pelos manchados de veneno de las ratas puede ser fatal, y los perros han muerto después de atacar a las ratas con cresta, escribieron los científicos.

Pero la investigación de 2011 describió la masticación de la corteza y lamer el pelaje en una sola rata, por lo que los investigadores no sabían cuán extendido estaba este comportamiento en la especie, Denise Dearing, coautora del nuevo estudio y profesora distinguida de Ciencias Biológicas en la Universidad de Utah, dijo en un comunicado.

Imagen microscópica de los pelos especializados que la rata con cresta africana unge con veneno de Cambios de Acokanthera. (Crédito de la imagen: Sara B. Weinstein)

Para el nuevo estudio, los investigadores capturaron 25 ratas en Kenia y las mantuvieron temporalmente en cautiverio, instalaron cámaras en los recintos de los animales y analizaron casi 1,000 horas de imágenes del comportamiento de las ratas: 447 horas diurnas y 525 horas nocturnas. Observaron 10 ratas que masticaban la corteza de A. cambios, aplicaron saliva cargada de toxinas en su pelaje y no parecían afectados por el veneno, según el estudio. Las ratas con cresta tienen “un estómago inusual de cuatro cámaras con una comunidad bacteriana densa”, por lo que es posible que los microbios intestinales rompan los cardenólidos y eviten que las toxinas enfermen a las ratas, informaron los autores del estudio.

Los científicos también se sorprendieron al saber que las ratas, que se pensaba que eran solitarias, vivían monógamas en parejas macho-hembra, pasando más del 50% de su tiempo juntas y comunicándose con una variedad de sonidos que incluían chillidos y ronroneos.

Como la rata con cresta rara vez se ve en la naturaleza, los científicos aún no están seguros del número de la población de las ratas y el estado de conservación. Pero con los humanos cada vez más invadiendo y remodelando los hogares forestales de las ratas, los riesgos para los animales han aumentado durante la última década, dijo Bernard Agwanda, Curador de Mamíferos en los Museos de Kenia y coautor de este estudio y del artículo de 2011.

“Estamos analizando una amplia gama de cuestiones influenciadas por el cambio de hábitat”, explicó. “Necesitamos entender cómo eso afecta su supervivencia”.

Publicado originalmente en Live Science.