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La cadena alimenticia

Las tarántulas conquistaron la Tierra al extenderse por un supercontinente y luego cruzaron sus pedazos rotos por el océano

Las tarántulas conquistaron la Tierra al extenderse por un supercontinente y luego cruzaron sus pedazos rotos por el océano

Tarántulas, el peludo favorito de todos arañas, se encuentran en todo el mundo, habitando todos los continentes excepto la Antártida. Pero, ¿cómo se generalizaron tanto? Las hembras rara vez abandonan sus madrigueras, las arañas se quedan cerca de donde nacen y los machos maduros solo viajan cuando buscan pareja.

Para responder a esta pregunta, los investigadores buscaron los orígenes del grupo de las tarántulas hace más de 100 millones de años, construyendo un árbol genealógico de tarántulas basado en pistas moleculares de bases de datos existentes de transcriptomas de arañas, la parte del genoma que codifica proteínas, que se encuentra en ácido ribonucleico, o ARN.

Una vez que crearon el árbol, lo asignaron a una línea de tiempo de fósiles de arañas, para estimar cuándo y dónde aparecieron y se dispersaron las tarántulas.

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Los científicos descubrieron que las tarántulas surgieron por primera vez durante el período Cretácico en lo que hoy es América. Pero en ese momento, las Américas eran parte del supercontinente masivo Gondwana. Los parientes de las tarántulas antiguas, incluso si fueran cuerpos hogareños como las tarántulas de hoy, probablemente se extendieron por las masas de tierra unidas, dispersándose desde América hacia África, Australia e India. Luego, después de que Gondwana se separó, India se separó de Madagascar y chocó con Asia, y también trajo las arañas peludas a ese continente, informaron los investigadores.

Solo se conocen dos fósiles de tarántulas, ambos conservados en ámbar: uno es de México y se cree que tiene alrededor de 16 millones de años, y el otro es de Myanmar y tiene unos 100 millones de años, informaron los autores del estudio. Debido a que los fósiles de tarántulas son tan raros, los investigadores también recopilaron datos de micgalomorfos relacionados, el grupo de arácnidos que incluye tarántulas y otras arañas grandes que viven en el suelo, que están mejor representadas en el registro fósil que las tarántulas.

Después de construir un árbol genealógico para tarántulas a partir de datos del transcriptoma, que representa 29 especies de tarántulas y otros 18 mygalomorphs, los científicos calibraron el tiempo del árbol utilizando datos de fósiles. Esto permitió a los investigadores calcular las edades de los linajes de las tarántulas y hacer una aproximación cuando los antepasados ​​de las tarántulas modernas se extendieron por el mundo.

Cronología de la tarántula

Según esta nueva línea de tiempo, las tarántulas aparecieron por primera vez en las Américas hace unos 120 millones de años. Allí, las arañas que fueron antepasados ​​de las tarántulas de África surgieron hace entre 112 y 108 millones de años. Hace unos 108 millones de años, las tarántulas se establecieron en lo que hoy es India. India se separó de Madagascar hace entre 95 y 84 millones de años y se dirigió hacia Asia; Esa colisión en cámara lenta, que comenzó hace entre 58 y 35 millones de años, trajo tarántulas al continente asiático.

Sin embargo, antes de que eso sucediera, las tarántulas de la India se dividieron en dos linajes con diferentes estilos de vida: un grupo de tarántulas eran predominantemente habitantes de los árboles y el otro prefería la vida en madrigueras. Ambos linajes eventualmente se extendieron a Asia, pero el grupo arbóreo (Ornithoctoninae, también conocido como “tigres terrestres”) lo hizo 20 millones de años después de sus primos excavadores.

Esta segunda ola posterior de dispersión de tarántulas en Asia sugiere que las arañas pudieron llenar nichos ecológicos y adaptarse a nuevos hábitats con más eficacia de lo que se pensaba.

“Anteriormente, no considerábamos que las tarántulas fueran buenas dispersoras”, dijo la autora principal del estudio, Saoirse Foley, bióloga evolutiva de la Universidad Carnegie Mellon en Pittsburgh, dijo en un comunicado. “Si bien la deriva continental ciertamente jugó un papel en su historia, los dos eventos de colonización asiática nos animan a reconsiderar esta narrativa”, dijo Foley.

Los hallazgos aparecen en la edición en línea del 6 de abril de la revista. PeerJ.

Publicado originalmente en Live Science.