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La cadena alimenticia

Mariposa monarca: datos sobre los icónicos insectos migratorios

Mariposa monarca: datos sobre los icónicos insectos migratorios

Con sus brillantes tonalidades anaranjadas y su larga migración, las mariposas monarca (Danaus plexippus) son uno de los insectos más emblemáticos del mundo. Pero su población ha disminuido constantemente en las últimas décadas a medida que enfrentan la pérdida de hábitat y otras amenazas.

Ciclo de vida de la mariposa monarca

Las mariposas monarcas pasan por cuatro etapas de vida: huevo, larva, pupa y adulto.

Pueden aparearse varias veces, a veces durante 16 horas seguidas, después de lo cual la hembra comienza a poner huevos de inmediato en las plantas de algodoncillo, según Empresa conjunta Monarch (MJV), una asociación sin fines de lucro de organizaciones que facilitan la conservación de la monarca. Los huevos de la monarca tienen aproximadamente el tamaño de la cabeza de un alfiler y tienen forma de balón de fútbol, ​​con crestas verticales, dijo Laura Lukens, coordinadora nacional de monitoreo de. Los huevos son de color blanquecino a amarillo.

Las mariposas monarca hembra suelen poner de 300 a 500 huevos en diferentes especies de plantas de algodoncillo (Asclepias sp.), pero se sabe que ponen más de 1.100 huevos en cautiverio, según MJV. Sin embargo, solo alrededor del 10% de esos huevos sobreviven hasta la etapa de larva debido a la fuerte depredación de arañas y chinches hediondas, dijo Lukens. Los huevos tardan entre tres y cinco días en eclosionar.

Del huevo emerge una pequeña oruga rayada o larva de mariposa. Larva es el término para la etapa de crecimiento de un insecto. A medida que las pequeñas orugas monarca crecen, se vuelven demasiado grandes para su exoesqueleto semirrígido y deben mudar y reemplazar esta capa externa cinco veces, según MJV. El período entre cada muda se llama estadio.

Este período de crecimiento no dura mucho: los primeros cuatro estadios duran entre uno y tres días cada uno, y el quinto estadio dura entre tres y cinco días. Entre el primer y el quinto estadio, las mariposas monarcas pueden crecer desde un poco más de 0.08 pulgadas (2 milímetros) de largo hasta 1.75 pulgadas (45 mm) de largo.

Al final de la etapa de larva, la oruga encuentra un lugar seguro del que colgar para poder convertirse en mariposa. Una vez adherida, la oruga muda su piel por última vez para revelar una vaina verde jade o crisálida.

Aunque una crisálida es como un capullo porque sirve para proteger al insecto en desarrollo, no son lo mismo. Los capullos son cubiertas de seda hechas exclusivamente por polillas, mientras que las crisálidas son exoesqueletos duros que no están hechos de seda.

Durante esta transición de larva a adulto, la monarca se llama pupa. En un clima normal de verano, la etapa de pupa puede durar entre ocho y 15 días. Después de la etapa de pupa, la monarca emerge de su crisálida como una mariposa.

Las mariposas monarca tienen alas anaranjadas atravesadas por un entramado de venas negras. Las hembras son de color más oscuro y tienen venas más gruesas, mientras que los machos tienen dos manchas negras en las venas de sus alas traseras, según MJV. El borde de las alas es negro con manchas blancas, marrones y amarillas tanto en machos como en hembras. La envergadura de una monarca es de 3 a 4 pulgadas (7 a 10 centímetros), según el Federación Nacional de Vida Silvestre.

Fotos que muestran la progresión de la oruga monarca a la mariposa. (Crédito de la imagen: Getty Images)

¿Son venenosos?

Las monarcas adultas son venenosas para la mayoría de sus depredadores potenciales. Esto se debe a que durante la etapa larvaria, las mariposas monarca se alimentan exclusivamente de savia de algodoncillo, que contiene esteroides tóxicos llamados cardenólidos, según MJV. Las mariposas monarcas han evolucionado para tolerar la savia tóxica, al menos hasta cierto punto; una larva que come demasiado látex de la planta puede experimentar parálisis temporal o convulsiones.

Los cardenólidos, también conocidos como glucósidos cardíacos, son similares a la digital, un compuesto vegetal utilizado en medicina para ayudar con las afecciones cardíacas, según JourneyNorth, un programa de ciencia ciudadana operado por la Universidad de Wisconsin-Madison Arboretum.

Las monarcas adultas retienen las toxinas que comieron como larvas, lo que las hace venenosas para depredadores como aves, ranas y lagartos, según una revisión de 2018 publicada en la revista. Biología actual. Los colores brillantes y las marcas en negrita de las monarcas sirven como una señal de advertencia de su toxicidad para otras criaturas. Aunque la mayoría de las aves aprenden a asociar los colores brillantes de un insecto tóxico con la amargura y el vómito, algunas especies de aves en México, como el picogrueso de cabeza negra (Pheucticus melanocephalus), han evolucionado para disfrutar del sabor de las mariposas monarcas y no tienen reparos en comer las amargas mariposas, como se informa en un estudio de 1981 publicado en la revista Nature.

Foto de cerca de una oruga monarca comiendo una hoja de algodoncillo. (Crédito de la imagen: Getty Images)

¿Dónde viven y por qué migran?

Las mariposas monarca son nativas de América del Norte y del Sur, pero ahora viven en todo el mundo. Hay dos especies de mariposas monarca, Danaus plexippus y Danaus erippus.

D. plexippus vive en América del Norte y del Sur, incluida la famosa población que migra entre México y Canadá. Esta especie también se puede encontrar en partes de Australia y otros países de Oceanía, además de Indonesia, Portugal, España y el estado de Hawai. Los biólogos creen que las mariposas que iniciaron estas poblaciones remotas se engancharon en barcos que venían de América del Norte o hicieron el vuelo ellas mismas, según un estudio de 2014 en la revista Nature.

D. erippus vive sólo en América del Sur, y su población no se superpone con D. plexippus. Ambas especies tienen poblaciones migratorias y no migratorias, según MJV.

Aunque hay algunas monarcas migratorias en Australia, las dos poblaciones norteamericanas de D. plexippus las monarcas pueden ser las más famosas. “Creo que la gente está tan asombrada con ellos porque tienen esta increíble migración”, dijo Lukens.

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Una de las poblaciones migratorias de América del Norte vive al oeste de las Montañas Rocosas, mientras que la otra vive al este, dijo Lukens. Las dos poblaciones no son genéticamente diferentes, pero tienen diferentes patrones de migración.

La población oriental de mariposas monarca pasa el otoño y el invierno descansando en una pequeña área de las montañas de Michoacán, México, según MJV. Las mariposas se agrupan en abetos cuando las temperaturas oscilan entre 32 y 59 grados Fahrenheit (0 a 15 grados Celsius). Durante este período, las monarcas se encuentran en un estado de diapausa, que es similar a una hibernación. No comen; en cambio, sobreviven utilizando las reservas de grasa que acumularon en su migración hacia el sur, según un estudio de 2006 en Biología integrativa y comparada. Ellos también temblar para mantener el calor.

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Como hojas en un árbol, en un bosque de la Bahía de Monterey en Pacific Grove, California, miles de mariposas monarca migratorias se agrupan en un árbol de cedro para descansar durante las temperaturas más frías. (Crédito de la imagen: Getty Images)

En marzo, es probable que los días más largos y las temperaturas más cálidas indiquen a las monarcas que deben poner fin a su diapausa, comenzar a reproducirse y migrar hacia el norte, según el informe. Universidad de Michigan. Las mariposas comenzarán a abrirse camino hacia el norte de México y el sur de Estados Unidos, según MJV.

Para cuando mueren los adultos invernantes, es posible que hayan vivido nueve meses. Las sucesivas generaciones de monarcas de primavera y verano viven de dos a seis semanas, según MJV. A medida que nacen las nuevas generaciones, continúan migrando hacia el norte, hasta el sur de Canadá. A medida que se mueven hacia el norte, buscan pastizales o hábitats agrícolas donde crecen algodoncillo y otras plantas con flores que ofrecen néctar para los adultos.

La última generación, generalmente mariposas nacidas después de mediados de agosto, entra en diapausa reproductiva y hace el largo viaje de regreso a México sin reproducirse, según MJV. Dependiendo de dónde nacieron, este vuelo podría ser de hasta 3,000 millas (4,800 kilómetros) y puede demorar hasta dos meses, según el Servicio Forestal de EE. UU..

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Se sabe menos sobre la migración de las mariposas monarca occidentales. De octubre a febrero, las mariposas adultas de la población occidental hibernan a lo largo de la costa de California en cipreses nativos de Monterrey y pinos de Monterrey, así como en eucaliptos no autóctonos, según MJV. Esta población comienza a migrar hacia el norte y el este desde la costa de California a mediados de febrero, viajando hasta el sur de Canadá pero permaneciendo al oeste de las Montañas Rocosas.

No todas las mariposas monarca son migratorias. Por ejemplo, hay poblaciones en Florida que no migran, y no está claro si ocurre alguna mezcla entre ellas y las monarcas migratorias, según MJV.

Las mariposas monarca del sur (Danaus erippus) viven solo en América del Sur y se consideran especies distintas de las mariposas monarca de América del Norte, según un estudio publicado en el Revista Biológica de la Sociedad Linneana. Algunos grupos de monarcas del sur en el noroeste de Argentina y los Andes bolivianos y las tierras bajas migran estacionalmente, mientras que otros grupos en las tierras bajas de Bolivia parecen ser residentes durante todo el año, según un estudio de 2015 publicado en la revista. Biotropica.

¿Cómo navegan?

Exactamente cómo las monarcas navegan a través de distancias tan vastas es un misterio, pero los científicos sospechan que los insectos viajeros usan una combinación de su reloj interno, el sol y los receptores magnéticos para llegar a donde necesitan ir, según MJV.

Las mariposas monarcas migran durante el día y estudios sugieren que las monarcas pueden navegar utilizando un mecanismo de brújula solar, que incorpora señales del reloj biológico de las mariposas con la ubicación del sol. Sin embargo, las monarcas aún migran en días nublados cuando el sol está oculto, por lo que es probable que las mariposas también usen una brújula magnética interna para navegar. Un estudio de 2014 publicado en la revista Nature encontró que las monarcas se orientan usando una brújula interna que se basa en sensores de luz ultravioleta en sus antenas. Cuando se exponen a la luz ultravioleta, las mariposas monarca pueden orientarse hacia el sur incluso si no pueden ver el sol.

Mariposas monarca volando alrededor de un pino en un día soleado. Los científicos no están completamente seguros de cómo navegan las monarcas, pero es probable que utilicen una combinación del sol, el campo magnético de la Tierra y un reloj fisiológico. (Crédito de la imagen: Getty Images)

¿Están en peligro las mariposas monarca?

La población de mariposas monarca de América del Norte ha disminuido drásticamente desde la década de 1990, de casi mil millones de adultos a solo 35 millones. La pérdida de hábitat debido al desarrollo y el uso de herbicidas agrícolas que matan el algodoncillo son las principales causas, según un estudio de 2016 publicado en la revista. Ciencia de los insectos. La pérdida de plantas que proporcionan néctar a las mariposas también podría estar afectando a las poblaciones, dijo Lukens.

Plantar especies nativas de algodoncillo y otras plantas nativas que ofrecen néctar ayuda a sustentar las poblaciones de monarcas, según MJV. Grupos de investigación y conservación como Universidad del estado de michigan y el Sociedad Xerces para la Conservación de Invertebrados ofrecer sugerencias más específicas sobre formas de crear y mantener hábitats de mariposas en el hogar y en lugares públicos. Trabajar para proteger a las mariposas también ayuda a otras especies polinizadoras, como insectos y aves, dijo Lukens.

Relacionados: Mariposas monarca consideradas como especie en peligro de extinción

En diciembre de 2020, después de una evaluación de la población de mariposas monarca, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. concluyó que “la inclusión de la monarca como en peligro o amenazada en virtud de la Ley de especies en peligro de extinción está justificada, pero excluida por acciones de inclusión de mayor prioridad”. La decisión otorga a las monarcas el estatus de “candidatas”, y la especie seguirá siendo considerada para su inclusión en la lista cada año hasta que se tome una decisión.

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