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La cadena alimenticia

Miles de toneladas de microplásticos se arremolinan en la atmósfera, según un estudio

Millones de pequeñas piezas de plástico se arremolinan en tierrala atmósfera y viajando a través de continentes enteros, según un nuevo estudio. Es probable que este problema ambiental empeore mucho y podría tener efectos graves en la salud humana, dicen los expertos.

Los microplásticos miden menos de 0,2 pulgadas (5 milímetros) de largo, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA). Y estudios anteriores habían demostrado que estas partículas microscópicas se pueden encontrar en el océano, agua embotellada e incluso nuestra caca, pero hasta ahora, la sección atmosférica de este “ciclo plástico” no se había entendido bien.

El nuevo estudio reveló miles de toneladas de microplásticos que ya se encuentran en la atmósfera, con las carreteras como el mayor contribuyente. El modelado por computadora también reveló cómo las partículas se transportan a grandes distancias en todo el mundo y mostró que ningún lugar está a salvo de la contaminación.

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Los investigadores dijeron que sus hallazgos destacan que los microplásticos son uno de los problemas ambientales más urgentes de nuestro tiempo.

“Los microplásticos tienen la capacidad de alterar casi todos los ecosistemas, sin mencionar la salud humana”, dijo a WordsSideKick.com la autora principal, Janice Brahney, científica ambiental de la Universidad Estatal de Utah. “Realmente estamos empezando a comprender el alcance de la contaminación, sin importar los impactos”.

En términos de importancia, el problema está a la altura de cambio climático y está algo entrelazado con él, “ya que los plásticos son un producto de combustibles fósiles”, dijo Brahney.

Entrando en la atmósfera

Para averiguar cómo se transportan los microplásticos hacia y a través de la atmósfera, Brahney y sus colegas midieron la lluvia radiactiva de partículas del aire, como resultado de la gravedad y la lluvia, en sitios en todo el oeste de Estados Unidos durante un período de 14 meses. Con base en sus hallazgos, estimaron que alrededor de 1,100 toneladas (1,000 toneladas métricas) de microplásticos se encuentran en la atmósfera sobre el oeste de EE. UU.

El equipo estaba “absolutamente conmocionado” por los niveles de microplásticos que encontraron, dijo Brahney.

Los investigadores habían predicho que las ciudades serían la mayor fuente de contaminación atmosférica por microplásticos, pero el análisis del plástico mostró que las carreteras eran las principales culpables, responsables del 84% de los microplásticos atmosféricos.

“Cuando se considera que el plástico, como el polvo, necesita ingresar a la atmósfera debido a alguna fuerza física, esto tiene más sentido”, dijo Brahney. “Las carreteras y, lo que es más importante, los automóviles que circulan por las carreteras, proporcionan la energía mecánica para mover partículas a la atmósfera”.

Otras fuentes incluyeron los océanos (11%) y el polvo del suelo agrícola (5%), los cuales involucraron fuertes vientos que empujaron partículas al aire. Sin embargo, los investigadores sospechan que estas tres fuentes probablemente contribuirán a diferentes niveles de contaminación en otras partes del mundo.

Dando vueltas al planeta

Utilizando los datos que recopilaron, los investigadores crearon modelos informáticos para descubrir cómo se transportan los microplásticos por el planeta y qué áreas son probablemente puntos críticos para los niveles más altos de microplásticos, como Europa, Asia oriental, Oriente Medio, India y Estados Unidos. Estados.

“La atmósfera es una de las razones por las que los microplásticos están tan extendidos”, dijo Brahney. “Tiene el potencial de transportar plásticos a lugares dispares, a través de continentes y a lugares realmente remotos que de otro modo no serían afectados por la contaminación humana”.

Los investigadores descubrieron que las partículas de plástico podían permanecer en el aire entre una hora y 6,5 días. Ese límite superior es tiempo suficiente para el transporte intercontinental, lo que significa que incluso en lugares como Antártida están en riesgo de contaminación a pesar de no tener fuentes directas de plástico.

“Nadie está protegido de esta fuente de contaminación”, dijo Brahney. “Podemos enviar nuestra basura a otros países, pero simplemente volverá para perseguirnos”.

Próximos pasos

También es probable que el problema de los microplásticos en la atmósfera empeore mucho.

“El plástico necesita algo de tiempo para descomponerse en los pequeños fragmentos que vemos en la atmósfera”, dijo Brahney. “Dado que no tenemos medios efectivos para manejar los desechos plásticos, y el problema se está agravando, es posible que más plásticos terminen en nuestro medio ambiente en el futuro y, por lo tanto, en nuestra atmósfera”.

Otra importante vía de investigación, dijo Brahney, es descubrir cómo los plásticos en el aire pueden afectar la salud humana.

“Inhalar cualquier partícula puede tener consecuencias negativas para la salud”, dijo Brahney. “Pero en la actualidad, no sabemos si los plásticos son más o menos dañinos que otros aerosoles naturales”.

El estudio aparece en la edición en línea del 12 de abril de la revista procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.

Publicado originalmente en Live Science.