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La cadena alimenticia

¿Qué animales cantan?

Dos criaturas cantad dulcemente el uno al otro, intercambiando una serie de trinos, piojos y chirridos. Si cierra los ojos y escucha, podría creer que está escuchando dos pájaros. Pero estarías equivocado. De hecho, este es el repertorio vocal de un par de Ratones cantantes de Alston (Scotinomys teguina), diminutos roedores que se encuentran en los bosques nubosos de Centroamérica y se comunican cantando apasionadamente a sus compañeros.

Sus sonidos en su mayoría caen fuera de nuestro rango audible, por lo que los investigadores revelaron sus dulces sinfonías grabando sus vocalizaciones en una frecuencia que podemos escuchar. Pero sus elusivos llamados también desacreditan una suposición común: que los pájaros cantores son los únicos animales, además de los humanos, que cantan. De hecho, más animales se cantan entre sí de lo que cabría esperar. Entonces, ¿qué especies lo hacen? ¿Y cantan solo para encontrar pareja y marcar su territorio, o quizás también, como nosotros, simplemente porque lo disfrutan?

Primero, necesitamos entender qué separa una canción de otros sonidos. Pocos investigadores afirman tener una respuesta definitiva. Pero en el nivel más simple, definen una canción como una secuencia de tonos, que pueden repetirse durante un período de tiempo en algo que se asemeja a lo que llamaríamos una melodía, explicó Brian Farrell, profesor de biología en la Universidad de Harvard que se dedica a parte de su investigación para estudiar los sonidos de los animales en el mundo natural. En pocas palabras, “todas las canciones son sonidos, pero no todos los sonidos son canciones”, dijo Farrell a WordsSideKick.com. Según esta definición, un perrola corteza, una ranacroar o un cigarraEl zumbido agudo no son sonidos que necesariamente consideremos como canciones.

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Yendo un paso más allá, se podría decir que una canción implica cierto grado de composición, que es ayudada por la capacidad de improvisar, dijo Farrell. Curiosamente, los animales que cantan son con frecuencia aquellos que aprenden sus vocalizaciones de sus padres, en lugar de nacer con la habilidad; Se cree que este aprendizaje flexible apuntala la capacidad de improvisar, dijo.

Esta definición es humana y muy subjetiva. Pero cantar es una “forma abreviada de hablar sobre cierto subconjunto de señales animales que nos suenan muy musicales”, dijo Charles Snowdon, primatólogo y profesor emérito de psicología en la Universidad de Wisconsin-Madison que estudia cómo se comunican y cómo los animales se comunican. la relación de los animales con la música. Cuando aplicamos esta definición, comenzamos a descubrir las divas ocultas del mundo natural.

Toma el mexicano de cola libre murciélago (Tadarida brasiliensis), que intenta atraer la atención de las hembras durante la temporada de apareamiento con una melodía aguda (de hecho, tan aguda que los humanos necesitan sintonizar con un equipo de audio especial para escucharla). Cuando un murciélago macho logra captar el interés de una pareja potencial, las cosas se vuelven interesantes. Rápidamente, actualiza su sencilla canción para incorporar una variedad de secuencias, aparentemente para mantener a la hembra intrigada el tiempo suficiente para que comience el apareamiento, según un estudio de 2013 en la revista Animal Behavior. Los murciélagos pueden reorganizar rápidamente estas secuencias para descubrir lo que le gusta a la hembra: un verdadero caso de improvisación bajo presión.

Mientras tanto, los gibones desafían a los humanos como algunos de los más cantantes sublimes del mundo de los primates. No todas las especies de gibones cantan, pero las que producen arias complejas que suelen intercalar gritos largos y agudos con ráfagas de sonido más breves, utilizando mecanismos vocales que los investigadores han descubierto son común en los cantantes de ópera, también. Sus composiciones también dependen del contexto: los investigadores han descubierto que las alertas de depredadores de algunas especies de gibones tienen una arreglo único de sonidos no se escuchan en llamadas regulares, por ejemplo. Además, los compañeros gibón también son conocidos por cantando duetos, que los expertos creen que ayuda a fortalecer los lazos sociales y demarcar territorio de otras parejas de apareamiento.

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Sin embargo, estos primates no son los únicos animales que disfrutan de un canto. Los ratones cantores de Alston también cantan a dúo, y lo hacen con mucha cortesía. Los animales suelen soltar un chirrido de ritmo rápido (sus canciones pueden contener casi 100 notas), pero los estudios muestran que las canciones de un animal nunca interrumpirán las de otro. De hecho, cada ratón se detiene durante una fracción de segundo después de que su compañero ha terminado, antes de que comience su propia canción. Los neurocientíficos han sido investigando la base neuronal de esta capacidad de pausa, para ver qué podría decirnos acerca de las raíces evolutivas de la conversación humana, que también puede basarse en la toma de turnos.

Las ballenas son capaces de hacer composiciones largas que son únicas para cada manada. (Crédito de la imagen: Paul Souders a través de Getty Images)

Mientras tanto, ninguna conversación sobre el canto estaría completa sin las inquietantes melodías del ballena jorobada (Megaptera novaeangliae). En 1970, el biólogo estadounidense Roger Payne cautivó la imaginación del público cuando llevó a cabo la primeras grabaciones de canciones de ballenas en vinilo y los distribuyó a lo largo y ancho. Las conmovedoras canciones tuvieron tal impacto, de hecho, que se les atribuye el mérito de ayudar a impulsar el impulso contra la caza de ballenas durante la década de 1970, lo que finalmente resultó en una moratoria casi mundial, Dijo Farrell.

Las grabaciones de Payne también mostraron, por primera vez, que el canto de las ballenas se componía de motivos distintivos y repetidos. Payne “realmente fue la primera persona en descubrir que estas declaraciones de ballenas de 20 minutos son en realidad composiciones”, dijo Farrell. Desde entonces, los investigadores han descubierto que las manadas de ballenas tienen canciones únicas que pueden usarse para identificarlas y que otras especies de ballenas, incluidas orcas (Orcinus orca) y belugas (Delphinapterus leucas), canta también.

¿Qué hay para cantar?

Estas son solo algunas de las especies cantantes del planeta y, dependiendo de cómo definamos las melodías salvajes de los animales, puede haber muchas más. Pero por qué hacer cantando los animales cantan, en lugar de ladrar, balidos o zumbidos? Además de competir por territorio, compañeros y comida, los animales que habitan el mismo espacio acústico tienen que “competir por el ancho de banda” para hacerse oír, dijo Farrell. Cantar, resulta, tiene la ventaja de transmitir a largas distancias y poder transportar mucha información en sus largas secuencias. Eso es útil cuando lo usa para demarcar territorio, alertar a otros sobre depredadores o cortejar a un compañero con impresionantes hazañas vocales, como lo hacen los murciélagos de cola libre.

Pero más allá de estos roles funcionales, ¿canta algún animal solo por el mero placer de hacerlo? Aquí, no hay respuestas precisas y rápidas. Pero sabemos que los animales juegan y que tienen “vidas emocionales”, dijo Farrell. “Esas dos cosas están establecidas y hay mucha literatura sobre ellas”, dijo. Y también existe una creciente evidencia de que los animales tienen una respuesta emocional a la música.

Por ejemplo, los investigadores han estudiado el impacto de las composiciones de Mozart en los ratones, que pueden escuchar los tonos de frecuencia más alta de la música, y han descubierto que la música reduce la frecuencia de los ratones. presión arterial, que generalmente se correlaciona con sentimientos de calma. Para aprovechar tales descubrimientos, Snowdon decidió dar un paso más: hace 13 años, comenzó a trabajar con un violonchelista llamado David Teie, para determinar si esta relación se mantendría si compusieran música especialmente para animales. Ellos plantearon la hipótesis de que los animales serían incluso más propensos a responder a la música si contuviera frecuencias dentro de sus rangos vocales y audibles, así como un tempo familiar basado en su latido del corazón o patrón de vocalizaciones.

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Los murciélagos de cola libre muestran impresionantes hazañas vocales. (Crédito de la imagen: Auscape / Universal Images Group a través de Getty Images)

En dos estudios separados, Snowdon y Teie decidieron estudiar gatos y una especie de mono llamado tití cabeciblanco (Saguinus oedipus), y medir las respuestas de las criaturas a una serie de baladas de animales experimentales que Snowdon y Teie habían compuesto. Primero, para los tamarinos compusieron dos melodías distintivas: una compuesta por ritmos agudos y entrecortados que evocan la charla agitada de un mono; y otro melodía penetrante y silbante. Para los gatos, compusieron una secuencia de notas deslizantes agudas con un ritmo de fondo que coincidía con el tempo de un ronroneo. En ambos casos, la música especialmente compuesta provocó una respuesta.

Su estudio de 2009 sobre tamarinos, publicado en la revista Letras de biología, demostró que podían calmar o excitar a los monos con éxito dependiendo de la melodía que tocaban. Mientras tanto, en un estudio de 2015 en Ciencia aplicada del comportamiento animal, sus canciones de gatos fueron recibidas con interés por parte de los felinos, que eran más propensos a acercarse y frotarse contra los altavoces que tocaban sus melodías inusuales, un signo de satisfacción y placer, que los altavoces que tocaban melodías regulares.

“Eso muestra que hay un componente emocional en la música y que si manipulamos estos factores emocionales, podemos cambiar el comportamiento de los animales”, dijo Snowdon. De hecho, cuando un grupo separado de investigadores probó las composiciones de los gatos de Snowdon y Teie en el entorno real de una clínica veterinaria, “descubrieron que tocar música de gatos mantenía a los animales más tranquilos durante un examen veterinario que la música humana o el silencio”. Dijo Snowdon.

El hecho de que las canciones compuestas puedan tener este efecto en los animales ha llevado a algunos a considerar que el impacto emocional de la música puede tener raíces evolutivas más profundas de lo que creemos, lo que podría arrojar luz sobre su profundo efecto en los humanos, dijo Snowdon. Esa es un área de investigación en curso. Mientras tanto, ¿podemos concluir de esto que los animales cantan por puro placer? Farrell se inclina a pensar que hay un componente emocional en el canto de los animales, pero eso está más allá de nuestra capacidad de investigación actual para confirmarlo, dijo, y agregó que “las preguntas más interesantes son las más difíciles de probar”.

Pensando en el chillido juguetón del gibón, el parloteo empático del ratón cantor y la melodía conmovedora de la ballena, es difícil creer que no haya emoción y alegría entretejidas en las canciones de los animales. Pero eso es un misterio para otro día.

Publicado originalmente en Live Science.