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La cadena alimenticia

¿Qué se extinguieron los trilobites?

Los trilobites son criaturas extrañas: parecen chinches gigantes de papa que nadan con cascos y vivieron en la Tierra durante la friolera de 270 millones de años. Estos invertebrados blindados, cuyas especies alguna vez se contaron por miles, prosperaron en los océanos mientras buscaban comida y hurgaron, e incluso lograron sobrevivir a dos extinciones masivas.

Pero hace unos 252 millones de años, los trilobites desaparecieron del registro fósil. ¿Qué acabó con esta clase de resilientes habitantes del fondo?

La desaparición del trilobite coincidió con la extinción del final del Pérmico (también conocida como la extinción del Pérmico-Triásico), el tercer y más devastador evento de extinción masiva. Las erupciones volcánicas en Siberia arrojaron enormes cantidades de lava durante alrededor de 2 millones de años, según Melanie Hopkins, curadora asociada de paleontología del Museo Americano de Historia Natural en la ciudad de Nueva York. Estas ardientes erupciones enviaron billones de toneladas de dióxido de carbono a la atmósfera, provocando Acidificación oceánica, lo que a su vez dificultaba mucho la supervivencia de los animales marinos, según un artículo de 2010 publicado en la revista procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias. Hasta el 95% de las especies marinas sucumbieron a la extinción del Pérmico final, también conocida como la Gran Muerte, incluidos los trilobites.

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Los trilobites, sin embargo, ya habían comenzado una espiral descendente hacia la extinción en ese punto. “Para cuando llegas a esta extinción masiva, no hay tantos trilobites alrededor”, dijo Hopkins a WordsSideKick.com. Eso es porque los cambios ambientales y evolutivos se habían reducido en esta clase de criaturas.

Hopkins estudia los cambios en la forma y el tamaño del cuerpo de los trilobites a lo largo del tiempo y cómo estos factores afectaron su supervivencia. Cuando los trilobites aparecieron por primera vez al comienzo de la Período cámbrico (Hace 541 millones a 485 millones de años), eran extremadamente diversos, potencialmente porque no había tantos competidores, dijo Hopkins. Las adaptaciones de los trilobites durante el Cámbrico temprano se relacionaron principalmente con el crecimiento y el desarrollo, como las variaciones en la cantidad de segmentos o extremidades que tenían.

Pero durante el Período Ordovícico, que comenzó hace unos 485 millones de años, la competencia y la depredación entraron en juego más que antes. En este momento, “muchos [trilobite] La adaptación está claramente relacionada con la ecología “, dijo Hopkins. Algunos trilobites desarrollaron diferentes posiciones de los ojos, exoesqueletos más duros o la capacidad de rodar en una bola. Estas adaptaciones, sospechan los paleontólogos, hicieron que los trilobites fueran más exitosos en el fondo marino cada vez más competitivo. Y a largo plazo correr, estas presiones podrían haber limitado la recuperación de los trilobites de las próximas extinciones masivas.

Luego vino la primera extinción masiva del mundo: la extinción Ordovícico-Silúrico hace unos 444 millones de años, causada por un enfriamiento global y una disminución del nivel del mar. según el Departamento de Ciencias de la Tierra en la Universidad del Sur de California. El número de especies de trilobites, una vez en miles, se redujo a cientos, según el Museo Americano de Historia Natural. Aunque las redes alimentarias y los ecosistemas permanecieron intactos, los trilobites “nunca se diversifican del todo ni alcanzan los números que alcanzaron anteriormente”, dijo Hopkins. La escalada de la competencia en sus hábitats oceánicos puede ser lo que les impidió un rebote total.

La segunda extinción masiva, el Devónico tardío, golpeó a los trilobites hace unos 375 millones de años. La extinción del Devónico tardío fue más lenta y la causa menos específica que la anterior y posterior. Es más difícil de estudiar porque sucedió durante un largo intervalo, dijo Hopkins, pero probablemente llevó a una desaceleración de la evolución y la diversificación. Aunque la causa directa es menos clara, el efecto de la segunda extinción en los trilobites fue profundo. Órdenes enteros (en biología, los animales se clasifican en órdenes, familias, grupos y, finalmente, especies) se extinguieron. Después de la segunda extinción, solo quedaba una familia en la clase Trilobita: la Proteo’.

“Eso es todo lo que quedó”, dijo Hopkins.

No está claro qué hizo Proteo’ tan resistente. Eran criaturas relativamente simples en comparación con algunas de las más trilobites masivos y monstruosos que han existido. En la tercera extinción, el final del Pérmico, la competencia, los depredadores y los cambios ambientales habían cambiado las probabilidades en contra de la antigua Proetida. No pudieron soportar el calentamiento global eventos puestos en movimiento por las erupciones volcánicas.

Los detalles de lo que hizo que los trilobites fueran tan resistentes y vulnerables aún están en estudio. Una forma de aprender más sobre por qué se extinguieron, dijo Hopkins, “es averiguar por qué nunca se diversificaron nuevamente en la misma medida. Pero esa pregunta sigue sin respuesta”.

Publicado originalmente en Live Science.